Cuando el virus mortal se descubri贸 por primera vez en China, las autoridades le dijeron a las personas que lo sab铆an que callaran o no, bajo su responsabilidad. Por temor a represalias de Beijing, los funcionarios locales no ordenaron pruebas para confirmar los brotes y no advirtieron adecuadamente al p煤blico cuando el pat贸geno propag贸 la muerte en todo el pa铆s.

Todo esto sucedi贸 mucho antes del brote de coronavirus de China, el cual ya se ha cobrado la vida de m谩s de 3.000 personas en todo el mundo en menos de 3 meses. Durante los 煤ltimos 19 meses, el secreto ha obstaculizado la respuesta ante la Peste Porcina Africana (PPA), una epidemia que ha matado millones de cerdos. Una investigaci贸n de Reuters descubri贸 que la r谩pida propagaci贸n de la PPA fue posible gracias a la subnotificaci贸n sist茅mica de brotes en China. Incluso hoy, el secreto burocr谩tico y los incentivos pol铆ticos perversos contin煤an socavando los esfuerzos chinos para derrotar una de las peores epidemias de ganado en la historia moderna.

El manejo temprano y secreto de Beijing de la epidemia del coronavirus tiene similitudes preocupantes con sus errores al contener la PPA, pero con el riesgo mucho mayor de que esta es una infecci贸n humana. Despu茅s de que se descubriera el coronavirus en diciembre de 2019 en Wuhan, la capital de la provincia de Hubei, los funcionarios locales y nacionales tardaron en hacer sonar la alarma y tomar medidas que los expertos en enfermedades dicen que son necesarias para contener brotes mortales. Beijing contin煤a con noticias negativas y publicaciones en l铆nea sobre la enfermedad, junto con cr铆ticas a la respuesta del gobierno.

Con la PPA, Beijing estableci贸 un tono de furtividad en todo el gobierno y la industria al negar o minimizar la gravedad de dicha enfermedad, que seg煤n las estimaciones de la industria c谩rnica, ha reducido en m谩s de la mitad el censo de 440 millones de cerdos de China. La epidemia ha quitado del mercado el 25% de los cerdos del mundo, ha afectado los medios de vida de miles de personas, ha provocado un aumento de los precios de la carne en todo el mundo y ha llevado la inflaci贸n de los alimentos a un m谩ximo de 8 a帽os.

Los encubrimientos en China, junto con la financiaci贸n insuficiente para los productores de cerdos devastados por la PPA y la d茅bil aplicaci贸n de las restricciones sobre el transporte y los sacrificios de cerdos, han permitido la propagaci贸n del virus del ganado hasta el punto de que ahora amenaza a los productores de cerdos en todo el mundo, seg煤n los veterinarios, analistas del sector y productores de cerdos. Desde el brote en China, la PPA ha aparecido en 10 pa铆ses de toda Asia.

El vac铆o de informaci贸n cre铆ble ha hecho que sea imposible para los productores, la industria y el gobierno decir c贸mo y por qu茅 la enfermedad se propag贸 tan r谩pidamente, lo que dificulta las medidas preventivas, dijo Wayne Johnson, un veterinario con sede en Beijing. “Para tenerlo bajo control, debes saber d贸nde se ubica”, dijo Johnson.

El Ministerio de Agricultura y Asuntos Rurales de China dijo en un comunicado que ha comunicado en repetidas ocasiones a todas las regiones la importancia de informar oportunamente y con precisi贸n sobre los brotes de PPA y que tiene tolerancia cero para ocultar y retrasar la notificaci贸n de casos.

Las entrevistas con productores, analistas de la industria y los principales proveedores del sector porcino de China indican lo contrario. M谩s de una docena de productores chinos dijeron que informaron de brotes de PPA a las autoridades locales que nunca llegaron a las estad铆sticas oficiales de Beijing. Esos brotes no se informan a las autoridades centrales en parte porque los condados carecen de efectivos para cumplir con un requisito separado de Beijing para compensar a los productores por los cerdos sacrificados para controlar la enfermedad.

Los funcionarios locales tambi茅n han evitado informar de brotes por temor a las consecuencias pol铆ticas y se han negado rutinariamente a evaluar a los cerdos para detectar el virus cuando se reportan muertes masivas, seg煤n entrevistas con productoress y ejecutivos de productores corporativos.

Un productor apellido Zhao, con una explotaci贸n en la provincia de Henan, dijo que las autoridades locales se lo dijeron cuando se resistieron a registrar el brote que inform贸 en su granja y que arras贸 su explotaci贸n. “No hemos tenido un solo caso de PPA. Si lo denuncia, tenemos un caso”, recuerda Zhao que le dijo un funcionario. Los funcionarios locales no pudieron ser contactados para hacer comentarios y un fax enviado en busca de comentarios qued贸 sin respuesta.

Brotes no reportados

Beijing tuvo a帽os para prepararse para la PPA. Los veterinarios han advertido con frecuencia a las autoridades chinas sobre los riesgos desde que la enfermedad comenzara a extenderse por la regi贸n del C谩ucaso en 2007.

Los cerdos infectados por el virus sufren inicialmente fiebre alta, p茅rdida de apetito y diarrea. Luego, su piel se vuelve roja cuando comienza la hemorragia interna y sus 贸rganos se hinchan, lo que conlleva a la muerte en tan solo una semana.

Sin una vacuna o cura disponible para la enfermedad, los expertos recomiendan que los cerdos infectados y los alojados en la misma explotaci贸n sean sacrificados, siendo la quema o el enterramiento la pr谩ctica habitual para evitar una mayor infecci贸n. Las granjas, equipos y veh铆culos que pudiesen estar contaminados, deben limpiarse y desinfectarse a fondo.

El primer caso en China fue descubierto el 1 de agosto de 2018, en una granja cerca de Shenyang, en la provincia nororiental de Liaoning. Solo 2 semanas despu茅s, el virus se encontr贸 a m谩s de 1.000 kil贸metros al sur en cerdos comprados por el principal procesador de carne de cerdo del pa铆s, WH Group, de otra provincia del noreste, Heilongjiang. A Beijing le tom贸 otras 2 semanas bloquear las exportaciones de cerdos de toda la regi贸n, y esa y otras restricciones de transporte se aplicaron de manera deficiente, dijeron Johnson y otros expertos de la industria. WH Group declin贸 hacer comentarios.

Un factor detr谩s de la epidemia: los consumidores chinos prefieren la carne de cerdo fresca, directamente del matadero, en lugar de la refrigerada. Esto significa que cientos de miles de cerdos vivos se mueven largas distancias todos los d铆as para suministrar a los industriales en las principales ciudades. Ese movimiento de masas propag贸 la enfermedad implacablemente.

Durante los primeros 4 meses del brote, Beijing report贸 casos de PPA casi a diario a medida que el virus se propagaba desde el noreste hasta el centro de China, hacia el oeste hasta Sichuan y hasta la enorme provincia de Guangdong a finales de a帽o. Los veterinarios creen que el virus se propag贸 r谩pidamente porque puede sobrevivir durante semanas en equipos agr铆colas sucios o camiones de ganado.

Sin embargo, las brechas en el control y seguimiento de la enfermedad porcina han sido rutinarias en China. Encontr谩ndose una sorprendente ausencia de brotes reportados en algunas de las regiones porcinas m谩s productivas de la naci贸n.

Por ejemplo, casi ninguno de los brotes reportados provino de las principales provincias de Hebei, Shandong y Henan. Las 3 provincias contiguas del norte fueron la fuente de aproximadamente el 20% de los 700 millones de cerdos que China sacrifico en 2017. Muchos proven铆an de granjas familiares, que constituyen una gran parte de la industria productora de China y han demostrado ser lugares f茅rtiles para la enfermedad de la PPA. Sin embargo, cada una de las 3 provincias ha reportado un solo caso de PPA, a pesar de los informes anecd贸ticos generalizados de brotes en esas provincias y que fuentes de la industria creen que mataron a millones de cerdos.

Ni Shandong, ni las autoridades de Henan respondieron a las solicitudes de comentarios. El departamento de Agricultura de Hebei dijo que hab铆a “informado y verificado estrictamente la epidemia” y que la situaci贸n de la enfermedad era actualmente “estable”.

6 granjeros de Henan dijeron que informaron de brotes a finales de 2018 y la primera mitad de 2019. En algunos casos, las autoridades locales ayudaron a eliminar los cerdos muertos, pero nunca detectaron el virus.

Eso es lo que sucedi贸 cuando Wang Shuxi, un productor del condado de Gushi, en Henan, perdi贸 m谩s de 400 cerdos en marzo de 2019. Wang dijo que no ten铆a dudas de que sus cerdos ten铆an PPA, a pesar de que las autoridades nunca lo probaron, y no pudieron hacerlo ellos mismos, porque Beijing no permit铆a la venta comercial de kits de prueba de enfermedades en ese momento.

“Todo el cuerpo se les puso rojo”, dijo. Inyect贸 a los animales un medicamento contra la fiebre, que fue en vano. “Al principio, no com铆an, e incluso despu茅s de las inyecciones, continuaban igual”, dijo. “Si no puedo curarlo, se que es la PPA”. Sus cerdos mostraron s铆ntomas reveladores de la enfermedad.

Los gobiernos provinciales y de los condados ten铆an fuertes incentivos para evitar verificar y reportar brotes debido a las reglas de Beijing para compensar a los productores, dijo Huang Yanzhong, especialista de Gobernanza de la Salud del Consejo de Relaciones Exteriores en Nueva York.

En virtud de un plan de contingencia para la PPA elaborado en 2015, Beijing orden贸 el sacrificio de todos los cerdos en las granjas donde se encontrase la enfermedad y en todas las granjas dentro de un radio de 3 kil贸metros. El gobierno central aument贸 la compensaci贸n de 800 a 1.200 yuanes por cada cerdo sacrificado en 2018. Beijing generalmente prometi贸 proporcionar entre el 40% y 80% del dinero, dependiendo de la provincia. Las localidades financiar铆an el resto.

En abril de 2019, el Ministerio Nacional de Agricultura dijo que el Gobierno Central hab铆a asignado 630 millones de yuanes para sacrificar 1,01 millones de cerdos para contener la enfermedad. Pero ese dinero no era suficiente o no se pagaba regularmente, dijeron los productores. Ninguno de una docena de productores preguntados, dijeron que intentaron informar sobre brotes y hab铆an recibido los 1.200 yuanes prometidos por cada cerdo.

Muchos no tienen nada. Wang, el productor del condado de Gushi, dijo que casi un a帽o despu茅s de la muerte de sus cerdos, no recibi贸 ninguna compensaci贸n. Funcionarios del condado de Gushi no pudieron ser contactados para hacer comentarios.

Muchos granjeros, ansiosos por recuperar algo del valor de sus explotaciones, han recurrido a enviar a sus cerdos al matadero a la primera se帽al de enfermedad, empujando as铆 el virus al suministro humano de alimentos. El virus de la PPA no amenaza a las personas. Pero su presencia en la carne, donde puede sobrevivir durante semanas, crea un ciclo de infecci贸n, ya que muchos productores de explotaciones familiares alimentan a sus cerdos con restos de restaurantes que incluyen carne de cerdo.

La alimentaci贸n de basura caus贸 23 brotes en 2018, dijo Huang Baoxu, subdirector del Centro de Epidemiolog铆a y Salud Animal de China, a los periodistas en una reuni贸n informativa en noviembre de ese a帽o. Sus comentarios fueron un caso raro en el que el gobierno central revel贸 hallazgos sobre la propagaci贸n del virus del cerdo. El Centro se neg贸 a comentar sobre esta historia.

Es probable que los productores que transportan a los mataderos los cerdos enfermos tambi茅n contagien el virus en sus camiones o equipos y lo transmitan a sus granjas, dijo Johnson.

En la Provincia sure帽a de Guangxi, la enfermedad se extendi贸 durante la primavera de 2019 y principios del verano, dijeron varios productores el a帽o pasado. El Condado de Bobai fue golpeado fuertemente.

Un productor de Bobai, de apellido Huang, dijo que perdi贸 casi 500 cerdos durante abril y mayo. Adem谩s, dijo que trat贸 de denunciar a los cerdos enfermos al gobierno local, pero fue ignorada. El funcionario con el que habl贸 por tel茅fono nunca lleg贸 a su granja. Le dijo a Huang que sus cerdos no pod铆an salvarse, pero que no ten铆an PPA. El consejo del funcionario, seg煤n dijo: “Date prisa y vende los cerdos mientras puedan ser vendidos”.

Huang dijo que vendi贸 m谩s de 30 cerdos que cre铆a que ten铆an el virus. Se ve铆an saludables cuando los vendi贸, dijo. Otros vendieron obviamente cerdos enfermos a precios muy bajos. “Los comerciantes se llevaron todos los cerdos, incluidos los enfermos, siempre que pudieran caminar hacia los camiones”, dijo.

Huang enterr贸 a sus cerdos muertos diariamente durante semanas en la tierra de un pariente. Otros simplemente arrojaron a sus cerdos muertos al borde del camino o en las monta帽as, dijo. El gobierno no prest贸 ayuda.

Eventualmente, a finales de mayo, el condado de Bobai report贸 un cerdo muerto por la enfermedad, seg煤n muestran las estad铆sticas oficiales.

Las autoridades de Guangxi no respondieron a una solicitud de comentarios, y no se pudo contactar a los funcionarios de la Oficina de Agricultura del Condado de Bobai.

El Ministerio de Agricultura de Beijing dijo en un comunicado que hab铆a emitido una orden de agosto de 2019 que requer铆a castigos disciplinares en situaciones donde las localidades no informaran de brotes. El Ministerio dijo que impuso una disciplina no especificada a m谩s de 600 miembros del personal local por lo que llam贸 fallas en el manejo de la enfermedad que se descubrieron en sus investigaciones de 谩reas problem谩ticas.

La pr谩ctica de procesar cerdos infectados ha persistido a pesar de las nuevas reglas de Beijing hasta julio, que requer铆an que los mataderos evaluaran el virus en todos los lotes de cerdos. El Ministerio de Agricultura dijo en enero que el 5% de las m谩s de 2.000 muestras tomadas de los mataderos en noviembre dieron positivo para la enfermedad.

Un estudio australiano en septiembre descubri贸 que el 48% de los productos c谩rnicos confiscados a los viajeros asi谩ticos que llegaban a sus puertos y aeropuertos conten铆an el virus. “Se mostr贸 que hay una gran cantidad de infecci贸n no revelada que no se informa a las autoridades”, dijo Trevor Drew, Director del Laboratorio Australiano de Sanidad Animal.

Una de esas brechas de informaci贸n est谩 en la cima de la industria: Los grandes productores corporativos de cerdos de China. Tambi茅n han sido duramente afectados por la enfermedad, a pesar de tomar medidas m谩s amplias que las granjas familiares para desinfectar camiones y exigir a los trabajadores que se cambien de ropa y se duchen antes y despu茅s de los turnos.

Ninguno de los principales productores de China que cotizan en bolsa ha anunciado p煤blicamente ning煤n brote de PPA, pero los ejecutivos de los principales productores de cerdos reconocieron en entrevistas que sus explotaciones fueron afectadas por la enfermedad.

El conglomerado tailand茅s C.P. Pokphand, uno de los principales productores de cerdos de China, ha tenido brotes de PPA en granjas en las provincias de Liaoning, Shandong, Henan y Jiangsu, dijo Bai Shanlin, Director Ejecutivo de Operaciones de China. Los ejecutivos de otras 3 compa帽铆as que cotizan en bolsa, tambi茅n entre los principales productores de cerdos de China, reconocieron brotes en varias granjas, pero se negaron a ser identificados.

Ninguno de los brotes de estas grandes empresas, han confirmado que fueron reportados a Beijing, seg煤n una revisi贸n de los datos del ministerio de agricultura sobre brotes.

Para agosto de 2019, un a帽o despu茅s de que se descubriera el primer caso en China, los precios de la carne de cerdo hab铆an superado un r茅cord establecido en 2016. Y todav铆a estaban subiendo r谩pidamente. Con una celebraci贸n nacional crucial que se acerca en octubre, el 70 aniversario de la Fundaci贸n de la Rep煤blica Popular, los principales l铆deres de China tomaron nota. La carne de cerdo es un alimento b谩sico de la cocina china, y el aumento de la producci贸n de carne ha sido uno de los logros m谩s importantes en el impulso de d茅cadas del Partido Comunista para traer prosperidad a China.

En una video-conferencia ese mes con funcionarios de las 34 provincias y regiones, el Viceprimer Ministro Hu Chunhua emiti贸 una advertencia: Suficiente carne de cerdo era vital para la vida de las personas y la estabilidad del pa铆s. Llam贸 a la recuperaci贸n urgente del censo porcino como una “tarea pol铆tica” clave.

Una serie de nuevas pol铆ticas e incentivos de producci贸n surgi贸 de Beijing, y a medida que las provincias se unieron para reponer el censo porcino de la naci贸n, los informes de PPA se hicieron a煤n m谩s raros. Los brotes de enfermedades reportados por el Ministerio de Agricultura han disminuido desde agosto. En enero, el Ministro de Agricultura, Han Changfu, dijo que la situaci贸n se habia estabilizado.

Sin embargo, las estad铆sticas del Gobierno est谩n plagadas de contradicciones. El Ministerio ha reportado 163 brotes de PPA desde agosto de 2018 y dijo que 1,19 millones de cerdos han sido sacrificados, una fracci贸n del 1% del censo total de China. Los datos separados del Ministerio que rastrean el censo, muestran mensualmente que, para septiembre de 2019, el censo se hab铆a reducido en un 41% respecto al a帽o anterior.

Estas estimaciones oficiales de la disminuci贸n son demasiado bajas, dijeron 3 importantes proveedores de la industria. “Es al menos el 60%”, dijo Johan de Schepper, Director Gerente de una firma holandesa de ingredientes para piensos. Su evaluaci贸n, basada en las ventas a unos 100 grandes productores de cerdos, se hizo eco en la industria.

El virus todav铆a est谩 matando cerdos en todo el pa铆s y el censo a煤n puede estar disminuyendo, dicen los productores y proveedores de la industria. “La mitad del censo se hab铆a ido antes de este invierno, y creo que la mitad del resto se habr谩 ido para el final de la temporada”, dijo Johnson, Veterinario, citando conversaciones con clientes de toda China.

Algunas 谩reas se vieron afectadas por una segunda ola de la enfermedad

La provincia de Henan est谩 entre ellas, seg煤n los productores. El a帽o pasado, alrededor del 60% del censo de Henan fue sacrificado, principalmente en las 谩reas densas del sur y oeste de la provincia, seg煤n escribieron analistas de Guotai Junan Securities en un memorandum interno. Recientemente, se帽al贸 la nota, el virus se ha movido a trav茅s del este de Henan, reduciendo otro 20%.

La enfermedad arruin贸 a Zhao, productor de la provincia central china de Henan. El virus le atac贸 en octubre, causando fiebre alta, sangrado interno, v贸mitos y diarrea en sus cerdos. Solo 2 sobrevivieron, los otros 196 murieron en una semana.

Cuando Zhao trat贸 de informar del brote a la autoridad veterinaria del condado, dijo, las autoridades lo alentaron a que se callara. Un funcionario local le record贸 el mandato nacional de sacrificar a todos los cerdos a menos de 3 kil贸metros de la granja infectada. Eso podr铆a significar un desastre para sus vecinos si Zhao hablaba.

“Si se descubre que se trata de PPA, las personas con聽 granjas cercanas tendr谩n que dejar de producir cerdos”, record贸 Zhao que le dijo un funcionario local. Zhao decidi贸 no presentar un informe para proteger a sus vecinos.

M谩s arriba en la jerarqu铆a pol铆tica, el Vicegobernador de la Provincia de Henan, fue citado por la Oficina de Agricultura Provincial en diciembre, diciendo que Henan hab铆a estado libre de la enfermedad durante 14 meses, despu茅s de 1 solo caso reportado en septiembre de 2018. El Gobierno Provincial no respondi贸 a las solicitudes de comentarios.

El juego de desinformaci贸n contin煤a. Zhao dice que cuando los funcionarios del Condado llegaron a su granja en enero, registraron que todav铆a ten铆a 180 cerdos. De hecho, dijo, solo ten铆a 2 cerdos que sobrevivieron al brote de octubre. “El pa铆s se mantiene en la oscuridad”, dijo.

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